Hij doet dit om de veiligheid te verbeteren van internationale mensenrechtenactivisten die vanwege hun werk grote risico’s lopen. De tocht voert langs de elf steden die zich hebben aangesloten bij het Shelter City netwerk. Activisten die bedreigd worden in hun land kunnen in deze steden drie maanden in veiligheid tot rust komen, trainingen volgen en connecties vergaren die hen na terugkeer kunnen steunen.

“Ik ben geen professionele fietser, het wordt een hele zware week. Door langs de elf Shelter City steden te fietsen wil ik laten zien dat Nederlandse steden, organisaties en bewoners echt iets kunnen betekenen voor deze activisten en dus voor de verbetering van mensenrechten wereldwijd. Daar heb ik het afzien graag voor over!”, aldus Sebastiaan van der Zwaan. Op 16 mei kunnen belangstellenden de Bike Challenge rond 15.30 uur welkom heten bij de Watertoren in de Haagse duinen; van 17.00 tot 19.00 is er een evenement bij café Beer Garden, naast de Grote Kerk.

Het vuurtje voor mensenrechten ging bij van der Zwaan al vroeg branden. Als student Internationaal Recht richtte hij samen met vrienden de Maastrichtse studententak van Amnesty op en organiseerde hij de eerste Ragweek in Maastricht, waarbij studenten een week lang activiteiten organiseren voor een goed doel. Inmiddels is hij directeur van de Haagse mensenrechtenorganisatie Justice and Peace en stond hij aan de wieg van het Shelter City netwerk dat in vijf jaar uitgroeide tot de elf steden Amsterdam, Den Haag, Deventer, Haarlem, Groningen, Maastricht, Middelburg, Nijmegen, Tilburg, Utrecht en Zwolle. Samen vangen deze steden jaarlijks circa 25 mensenrechtenverdedigers op.

Deze activisten, journalisten, gemeenschapsleiders, advocaten, kunstenaars en wetenschappers zetten zich bijvoorbeeld in voor sociale rechtvaardigheid, vrouwen- en kinderrechten, LHBTI- en inheemse rechten, milieurechten en vrijheid van meningsuiting, ze documenteren schendingen en stellen vragen bij corruptie of inbreuken op de democratie. Eén van hen is Lottie Marie, die zich in Nicaragua inzet voor de mensenrechten van de inheemse en Afro-Nicaraguaanse volkeren. “Ik heb nieuwe energie opgedaan en ben nu beter voorbereid. Het Shelter City programma heeft me laten zien dat het beter is om een tijdje stil te zijn dan om voor altijd te zwijgen.”

“De mensenrechtensituatie wereldwijd verslechtert helaas,” legt van der Zwaan uit. “We zien een toename van het aantal mensenrechtenschendingen. Rapporten laten zien dat ook het aantal activisten dat wordt bedreigd of vermoord toeneemt. Daarom is het juist zo belangrijk om deze mensen te beschermen, door ze tijdelijk op te vangen en veiligheidstrainingen te geven en hun belangrijke werk zichtbaar te maken in Nederland! Al het geld dat we met de Bike Challenge inzamelen besteden we aan de uitbreiding van ons trainingsaanbod.”

Sebastiaan fietst niet alleen. Tijdens elk traject wordt hij vergezeld door een groep fietsers. Op woensdag 16 mei arriveren de fietsers rond 15.30 uur in Den Haag, waar ze worden verwelkomd bij de Watertoren in de duinen van Meijendel. Van 17.00 tot 19.00 uur kun je de fietsers en enkele mensenrechtenactivisten ontmoeten tijdens het evenement ‘Bikes & Beers’ in café Beer Garden, naast de Grote Kerk. Kijk voor alle events op Facebook @ShelterCityForHumanRightsDefenders.

Meer informatie over de route per dag, evenementen en doneren via De Shelter City Bike Challenge.